La batalla de Kursk: leyenda y realidad

La Batalla de Kursk, «La zanja de la muerte»
Intentando separar leyenda y realidad

Tras su derrota en Stalingrado durante el invierno de 1942-43, las fuerzas alemanas lanzaron una ofensiva culminante en el este conocida como Operación Citadel el 4 de julio de 1943. Su punto álgido, la batalla de Kursk, contó con nada menos que 6000 carros blindados, 4000 aviones y 2 millones de soldados en combate y se recuerda, acertada o erróneamente, como el enfrentamiento de carros más grande de la historia. Los historiadores discrepan sobre la trascendencia de estos eventos y todavía hoy queda una parte del relato histórico rodeada de mitos y especulaciones. Incluso actualmente continúan aflorando nuevos archivos e información que hasta ahora permanecían ocultos. Por ejemplo, los registros de formación de las Waffen SS no fueron desclasificados hasta 1981 aproximadamente. En ese momento ya había dado tiempo a emitir numerosos informes históricos. 

Penetración alemana durante la Batalla de Kursk.

 

La batalla más controvertida fue la de Prochorovka (posiblemente algunos la conozcáis como Prokhorovka, acepción también admitida) que empezó el 12 de julio. También en este caso hay algunos historiadores que han reivindicado Prochorovka como «la primera victoria de las nuevas tácticas soviéticas contra el poder de fuego y los carros pesados alemanes», mientras que nuevas pruebas relativamente recientes muestran los eventos en la «zanja de la muerte» desde una perspectiva de alguna manera diferente.

El principal objetivo de los alemanes durante la Operación Citadel fue proteger sus posiciones en una porción considerable del Frente Oriental que se extendía 70 millas hacia el oeste. El Grupo de Ejércitos Centro del mariscal de campo Günther von Kluge atacaría desde el flanco norte, con la Novena Armada al frente, el XLVI Cuerpo Panzer en el flanco derecho y el XLI Cuerpo Panzer a la izquierda. El XLVII Cuerpo Panzer del general Joachim Lemelsen planeó dirigirse hacia Kursk y encontrarse con el Grupo de Ejércitos Sur del mariscal de campo Erich von Manstein, el Cuarto Ejército de Blindados y el Destacamento Armado Kempf.

Frente a las fuerzas alemanas se encontraba el Frente Central Soviético, liderado por el general Konstantin K. Rokossovsky, y el Frente de Voronezh, a cargo del general Nikolai F. Vatutin. El Frente Central, con su lateral derecho fortalecido por el Decimotercer Ejército y el Decimoséptimo Ejército, iban a defender el sector norte. Al sur, el Frente de Voronezh se enfrentó al Grupo de Ejércitos Sur alemán con tres ejércitos y dos en reserva. El Sexto y el Séptimo ejércitos de guardia tomaron el centro y el lateral izquierdo. Al este de Kursk, el cuerpo del general Iván Kóvev (renombrada Frente de Steppe el 10 de julio de 1943) se disponía a frenar los avances alemanes.

 

Las posibilidad para los alemanes estaba ahí. Tenían fuerza de sobra para destruir los cinco ejércitos soviéticos, pero el Noveno Ejército nunca llegó a abatir las defensas rusas en el norte y de la misma manera el III Cuerpo Panzer ejerció una fuerte oposición. Finalmente, el 11 de julio el Cuarto Ejército Panzer se encontraba en disposición de tomar la localidad de Prochorovka y estableció una cabeza de puente vital sobre el río Psel.

Como ya hemos mencionado, este suceso es una de las batallas más conocidas en el Frente Oriental y ha sido representada en numerosos libros, películas y documentales, muchos de ellos de ficción o que deforman considerablemente los datos históricos.

La versión más conmúnmente aceptada es que las tres divisiones de las SS atacaron alineadas Prochorovka sobre un terreno angosto y dificil. Entre 500 y 700 carros alemanes, incluidos los Mark V Panthers y los famosos Mark VI Tiger, con sus potentes 88 mm, avanzaron lentamente. Los soviéticos salieron a su encuentro en sus ágiles T-34, causando caos y confusión, y consiguieron evitar que los alemanes ganaran terreno.

El resultado fue la destrucción de 400 vehículos alemanes.

 

El punto de fricción

Si analizamos las grabaciones de los combates y los informes del II Cuerpo Panzer de las SS nos encontramos que las pérdidas han sido solo moderadas. Los informes sobre el número de carros de combate en la batalla también varían muy acusadamente. De hecho, el informe alemán dice que el 11 de julio los cuerpos Panzer de las SS tenían un total de 211 blindados de operaciones -Totenkopf tenía 94 vehículos, Leibstandarte tenía 56 y Das Reich contaba con 61. En Prochorovka Solo había 15 carros Tiger en acción y ya no había ningún SS Panther disponible.

El 13 de julio, los informes del Cuarto Ejército Panzer declaraban que al II Cuerpo Panzer de las SS le quedaban 163 carros funcionando, una pérdida de solo 48 vehículos. En comparación, los informes soviéticos exponen que el 13 de julio sus enemigos tenían 400 carros dañados.

Además, el extracto que sostiene que las tres divisiones atacaron alineadas es inverosímil y tácticamente imposible cuando tenemos en cuenta que el II Cuerpo Panzer de las SS se extendía a lo largo de un frente de unas nueve millas. 

El 12 de julio a las 5 de la mañana cientos de carros T-34 y T-70 soviéticos avanzaron hacia Prochorovka en grupos de entre 40 y 50. La infantería se vino abajo y los carros continuaron su avance por las líneas alemanas. Hubo una pausa en el ataque, tras la que la  Leibstandarte se dirigió con sus blindados a la ciudad y se encontró con algunos carros de la reserva de Rotmistrov. Varios Tigers de la 13ª Compañía (Pesada) del Regimiento Panzer de las SS lograron repeler un ataque soviético del 181º Regimiento de Blindados. Al frente de uno de los carros alemanes estaba Michael Wittmann, el comandante de vehículos blindados con más logros acumulados de toda la guerra.

El grupo de Wittmann avanzaba por el flanco de apoyo al principal ataque alemán cuando le sorprendió un ataque a largo alcance del regimiento de carros soviético. La carga soviética, directa a los Tigers en terreno abierto, fue suicida ya que el blindaje frontal del Tiger seguía siendo muy resistente para el cañón de 76 mm del T-34 a esa distancia. No se destruyó ninguno de los Tiger pero el 181º Regimiento de Carros fue aniquilado. Ese mismo día se desplegaron las últimas reservas soviéticas, pertenecientes al 5º Cuerpo Mecanizado. Esto terminó de detener a la Leibstandarte.

Carros de combate Tiger I encabezando el asalto

 

Los grupos de batalla del II Cuerpo Panzer y del II Cuerpo de Guardia de Blindados neutralizaron el ataque de Das Reich al sudoeste de Prochorovka. Estos grupos, formados por entre 20 y 40 carros soviéticos, apoyados por infantería y aviones de ataque en picado, se enfrentaron a la cabeza de regimiento de Das Reich. El combate se extendió a lo largo del día con numerosas pérdidas entre los vehículos soviéticos. Das Reich continuó avanzando lentamente hacia el este por la noche mientras sufrían alguna pérdida entre sus carros de combate.

Mientra tanto, en el flanco izquierdo, los efectivos del Primer Ejército Soviético de Blindados intentaron sin éxito volver a colocar la cabeza del puente.La división de las SS se defendió de los 31º y 10º cuerpos de Blindados, con el apoyo de unidades del 33º Cuerpo de Rifles.

La infantería alemana pasa por encima de un carro pesado KV-1 soviético derrotado.

 

La contienda, caracterizada por pérdidas masivas de la aviación soviética, continuó a lo largo del 12 de julio sin decantarse decisivamente hacia ningún lado, pese a que muchos estudios relevantes del Frente Oriental sostienen que la batalla finalizó en esta fecha con una derrota alemana. Muchos historiadores han declarado que el enfrentamiento se contaminó con cientos de carros alemanes destruidos. De hecho, la lucha se prolongó alrededor de Prochorovka durante varios días más. Das Reich continuó presionando muy lentamente hacia el este en la zona meridional hasta el 16 de julio. Esto permitió al III Cuerpo Panzer reunirse con la división SS el 14 de julio y circundar varias divisiones de rifles soviéticas al sur de Prochorovka. Totenkopf alcanzó eventualmente la carretera Kartaschevka­Prochorovka y la división también tomó varias colinas tácticamente importantes en el borde septentrional de su perímetro.

 

Conclusión

Los historiadores aportan varias y complejas versiones. Personalmente, soy de alguna manera espéctico ante el hecho de conocer toda la verdad sobre la batalla en medio de tantas leyendas. Una cosa, sin embargo, queda clara: el avance del Cuarto Ejército Panzer se frenó considerablemente debido al fracaso de las cuerpos Panzer al tomar Prochorovka el 12 de julio, independientemente del número de vehículos blindados poseidos por los alemanes o por los soviéticos y del abuso de las reservas alemanas de carros.

Cuando Hitler abandonó la Operación Citadel el 13 de julio, los alemanes perdieron su última oportunidad de gozar de una influencia estratégica relevante en el este.

 

¡Seguir a The_Challenger en  !


 Fuentes:

  • World War II magazine- George M. Nipe Feb 98
  • Grossman H. Geschichte der rheinisch-westfälischen 6. Infanterie-Division 1939 – 1945, Podzun, 1958, S.208.
  • Zetterling N., Frankson A. Kursk 1943: a statistical analysis. London, Portland. 2000. P.122. (Table 8.10: Destroyed tanks in Army Group South, 5-17 July 1943). 
  • Jentz. T. Panzertruppen, The Complete Guide to the Creation & Combat Emloyment of Germany’s Tank Force. 1943 –1945. Schiffer Military History, Atlegen, PA, 1996. P.110.
Cerrar